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The Great Rift Valley

 

La Grande Rift Valley

Great Rift ValleyLa Great Rift Valley o la più grande fossa tettonica del mondo, è una vasta formazione geografica e geologica che si estende per circa 6000 km in direzione nord-sud della circonferenza terrestre, dalla Siria settentrionale (sud-ovest asiatico) nel centro del Mozambico (est dell’Africa).

La valle varia in larghezza da 30 a 100 km e in profondità da poche centinaia a diverse migliaia di metri. È stato creato dalla separazione delle placche tettoniche africane e arabe, iniziata 35 milioni di anni fa, e dalla separazione dell’Africa orientale dal resto dell’Africa, un processo iniziato 15 milioni di anni fa. Il nome della valle fu dato dall’esploratore John Walter Gregory. Qui furono trovati i resti fossili di un antico ominide primitivo, a cui fu dato il nome di Lucia.

La parte settentrionale della Rift Valley forma la valle del fiume Giordano, che scorre verso sud attraverso il lago Hula e il Mar di Galilea, in Israele, fino al Mar Morto. A sud del Mar Morto, la Rift Valley è occupata dai wadi arabi e più a sud dal Golfo di Aqaba e dal Mar Rosso.
Nella parte più meridionale del Mar Rosso la Rift Valley si dirama in due direzioni diverse, verso est e verso sud. L’area del ramo è chiamata triangolo Afar o depressione del Danakil, si trova in Etiopia ed è probabilmente un punto geologico in cui tre placche tettoniche si dividono e tendono ad allontanarsi l’una dall’altra. Il ramo est forma il Golfo di Aden e da questo punto in poi la Rift Valley continua come parte della dorsale oceanica. Il ramo sud è spesso indicato come la Great Rift Valley. Tra la depressione dell’Afar e la depressione del lago Turkana , in Kenya, il cosiddetto ramo orientale e il ramo occidentale .

Il ramo occidentale è delimitato da alcune delle montagne più alte dell’Africa, tra cui le montagne Virunga, le montagne Mitumba e Ruwenzori e contiene i grandi laghi africani, che includono alcuni dei laghi più profondi del mondo, come il lago Tanganica, fino a 1.470 metri di profondità. Al contrario, il Lago Vittoria non fa direttamente parte del sistema della Rift Valley, sebbene sia effettivamente posizionato tra i rami orientali e occidentali.
Il ramo orientale si sviluppa in Kenya e Tanzania; è associato con la montagna più alta dell’Africa, il Kilimangiaro e altre montagne principali come il Monte Kenya. I laghi del ramo orientale sono meno profondi di quelli del ramo occidentale e sono caratterizzati da un’alta concentrazione di sali minerali a causa delle piogge, che trasportano i sali minerali dai vulcani vicini e dalla forte evaporazione dell’acqua. Il lago Magadi , ad esempio, ha la sua superficie completamente coperta di soda cristallizzata, e i laghi Elmenteita , Baringo , Bogoria e Nakuru sono fortemente alcalini, mentre il lago Naivasha ha una grande varietà biologica grazie alle sorgenti di acqua dolce che lo alimentano.

I due rami si incontrano all’estremità meridionale, formando il Lago Niassa, il terzo corpo d’acqua dolce più profondo del mondo, con una profondità massima di 706 metri e poi disperdendosi nella valle Zambezi, nel centro del Mozambico.

L’attività geotermica e l’allargamento della faglia hanno causato un assottigliamento della litosfera fino a uno spessore di soli 20 km, quando per i continenti lo spessore tipico è di 100 km. In pochi milioni di anni, la litosfera potrebbe spezzarsi e l’Africa orientale potrebbe separarsi dal resto del continente.
L’attività vulcanica e l’insolita concentrazione di punti caldi hanno prodotto le montagne vulcaniche del Kilimanjaro , il monte Kenya , il Karisimbi, il Nyiragongo, il monte Meru, il monte Elgon e il vulcano Ol Doinyo Lengai , che è l’unico vulcano natrocarbonitico al mondo (cioè con il presenza di carbonati).

Il “sepolcro”, come Eduard Suess definì nel 1891 la Rift Valley keniota, fa parte di questa enorme fenditura di terra che entra in Kenya dall’Etiopia e la taglia verticalmente in due per continuare il suo viaggio in Tanzania. Dal lago Turkana a nord alle Magadi, a sud, tutta questa barriera è disseminata di numerosi laghi, che sembrano i pori da cui questa terra può respirare.

La Great Rift Valley ha un grande potenziale per la produzione di elettricità da fonti geotermiche. Nel 2013 il Kenya aveva a disposizione una capacità installata di 212 MW geotermici e diversi nuovi impianti sono in costruzione.

Dinamica della Great Rift Valley

La più grande fossa tettonica del mondoAnimazione dell’attività geologica della Rift Valley dell’Africa orientale osservata dai radar sui satelliti Envisat e ALOS.
Questa animazione si basa su uno studio di Juliet Biggs presso l’Università di Bristol, nel Regno Unito, nell’ambito dell’iniziativa STSE Changing Earth Science Network Initiative dell’ESA (Agenzia spaziale europea).

La terra in 200 milioni di anni

Scopri un nuovo supercontinente che si sta formando chiamato Ultima Pangea (noto anche come Pangaea Proxima ).
In precedenza, c’erano Ur, poi Kenorlandia, Protopangaea, Nuna, Rodinia, Pannotia e Pangaea. La rottura della Pangea è iniziata circa 100 milioni di anni fa e ha gettato le basi per il mondo che conosciamo, con il suo particolare mix di continenti e oceani.
I geologi sono stati in grado di ricostruire la storia dei continenti della Terra, cercando dove e quando si formano le catene montuose e studiando le linee magnetiche che collegano le rocce che si trovano in luoghi diversi. Hanno scoperto che i movimenti della piastra hanno accelerato.
Negli ultimi 2 miliardi di anni, il ritmo con cui i continenti si sono scontrati o hanno cambiato posizione è raddoppiato.
Quali nuovi modelli stanno emergendo ora nei vulcani e nei terremoti che confondono il nostro pianeta di anno in anno?
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Le piante e gli animali continueranno ad evolversi come hanno fatto per centinaia di milioni di anni?
I mammiferi domineranno il nuovo supercontinente o subentrerà un’altra forma di vita?
Gli umani vivranno ancora sul Pianeta Terra?

Typical panorama of the Rift Valley